22.03.2003

De sterkste man van Amerika is dood

Johnny Perry is dood. Zijn vriendin wilde de sterkste man van de VS op 21 november 2002 wakker maken omdat hij naar Zweden moest vliegen, maar de strongman was in zijn slaap aan een hartaanval overleden. Johnny Perry werd dertig jaar.

Vrienden en kennissen van Perry waren geschokt, maar niet verbaasd. Perry zelf had voorspeld dat hij niet oud zou worden. "Verder dan 40-45 kom ik niet", vertelde hij zijn baas, trainer en beste vriend Ron Shirley eens. "Als je zo groot bent als ik haal je de 50 niet." Ondanks zijn vooruitziende blik had Perry geen maatregelen genomen. Hij was niet verzekerd en had schulden.

Shirley vertelde dat Perry in ieder geval de laatste vijf jaar van zijn leven anabolen gebruikte. De strongman had een grondige studie van de verboden spierversterkers gemaakt, en was bereid risico's te nemen voor zijn sport. "Die moet je maar voor lief nemen als je nummer 1 wilt worden", zei Perry.

Een maand voor zijn dood probeerde zijn ex-vrouw Mary Perry nog een straatverbod los te krijgen voor strongman Perry. "Hij is groot en zit vol drugs en anabolen", schreef ze in het verzoek. Twee jaar eerder had de sporter in een ruzie haar nek gebroken. 'Roid rage, vermoedden journalisten. Vrienden van Perry beschrijven hem als een vriendelijke man, die geld inzamelde voor kinderen met een handicap.

Bodybuildingpsychiater Harrison Pope vertelde Associated Press dat het 'erg verleidelijk was om te zeggen dat de anabolen Perry's hartaanval veroorzaakten'. Anabolen verhogen de concentratie van het slechte cholesterol LDL in het bloed en kunnen de hartspier beschadigen.

Een andere theorie is dat Perry's gebruik van stackers iets te maken heeft met zijn voortijdige dood. Volgens coach Shirley gebruikte Perry ze graag. Soms, vlak voor een wedstrijd, slikte hij er een handvol tegelijk, 'to get wired', aldus Shirley. Hij gelooft niet dat de anabolen bijdroegen aan Perry's voortijdige dood. "De tegenstanders van anabolengebruik maken een zondebok van mijn vriend."

Er is lijkschouwing verricht, maar de uitslag is nog onbekend.

Phil Pfister, een strongman uit de tijden dat de doseringen van de anabolen nog beschaafd waren, vindt dat Perry een symbool is van een samenleving 'die gefixeerd is op de snelle oplossing'. "We weten eigenlijk niet meer wat een mens zonder hulpmiddelen kan doen", zei hij. "We weten niet hoe snel een mens kan lopen. We weten niet hoe ver of snel een mens kan fietsen of zwemmen, of hoeveel een strongman kan tillen. De anabolen vertroebelen onze blik."

Perry groeide op op een boerderij in Carolina. Als kind was hij de spreekwoordelijke dikkerd, die niet durfde te zwemmen zonder een t-shirt. Maar toen hij ouder werd, ontdekte hij de bodybuilding en werd zijn lichaam gespierder en sterker. Perry was verrukt over de transformatie en kon urenlang naar zijn spiegelbeeld kijken, vooral naar zijn omvangrijke biceps.

Even speelde Johnny Perry football, maar de coach zette hem uit het team. Ook een loopban in het showworstelen zat er voor hem niet in. Perry nam die die sport niet serieus. Uiteindelijk werd hij een strongman, net als zijn idool Bill Kazmeier. Perry deed zijn eerste wedstrijd in 1999 en maakte toen grote indruk op organisator Gayle Schroeder. "Hij was een monsterlijk grote man", zei ze. Naar Schroeders gevoel zou Perry in 2003 doorbreken. "Hij was de hoop van Amerika om de Sterkste Man te winnen." Verder dan een vierde plaats op de wereldranglijst is Perry niet gekomen.

Hieronder zie je uitzending die de BBC wijdde aan de 2002 World's Strongest Man. Johnny Perry werd vierde.



Naschrift: Enkele dagen nadat het nieuws over Perry's dood naar buiten kwam, maakte de lijkschouwer alsnog bekend wat zijn onderzoek had opgeleverd. Zijn rapport maakt geen melding van anabolen in het lichaam van de strongman. Wel was Perry's hart vergroot - een mogelijke bijwerking van hoge doses anabolen en groeihormoon.

Relevanter waren de drugs die de onderzoekers terugvonden. Het rapport meldt hoge concentraties cocaïne en sporen van het anabole roesmiddel GHB. Daarnaast vonden de onderzoekers de heroineachtige stof oxycodone, de actieve stof in zware pijnstillers als OxyContin en Percocet.

Bron:
1. Allen Breed. Strongman dead at 30. Associated Press, 18-3-2003.
2. Cocaine, Banned Muscle Builder Found In Dead Strongman's System. Associated Press, 25-3-2003.

Meer:
Vier van de acht Strongest Men in Football zijn dood (12-2-2003)
Anabolic–Androgenic Steroids as a Gateway to Opioid Dependence (28-5-2000)